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稀土,中国的一手好牌

作者:Darcy

本文转载自:军武次位面(ID:junwu233)

稀土,中国的一手好牌
中国如何对美打好稀土这张牌?
7月16日,自然资源部、工业和信息化部发出通知,为保护和合理开发优势矿产资源,按照保护性开采特定矿种管理相关规定,2020年继续对稀土矿、钨矿实行开采总量控制。
碰巧的是,这个通知的发布,正好赶在了中国外交部发言人赵立坚在例行记者会上宣布“中方决定采取必要措施,对此次军售案的主要承包商洛克希德·马丁公司实施制裁”之后。
众所周知,全球三分之一的稀土储藏在中国,同时中国又是世界最大出口国,全世界90%的稀土来自中国。
那么中国能否拒绝向美国出口稀土呢?

稀土,中国的一手好牌

1
美国丢了稀土霸权地位

稀土是元素周期表上17种稀有金属的合称,是一种不可再生资源,也是军事、冶金、机械、化工、电子等诸多领域的必需品。

稀土开采在美国曾有辉煌的历史。
稀土,中国的一手好牌
1945年,美国人的两颗原子弹在日本爆炸后,二战很快结束。
地质学家进入加利福尼亚的芒廷帕斯,想要寻找制造原子弹的铀元素,却意外地发现了一个巨大的稀土矿场。
芒廷帕斯矿被发现后,很快一家名叫Molycorp的企业就购买了开采权,绝对大干一场。
但在很长一段时间里,人们对稀土的认识和应用,极为有限。
因此,Molycorp在公司成立最初的十几年里,一直也没什么建树。
即便有一些零星的需求,也仅限于打火石之类低端的东西。打火石是含有镧和铈的合金,由于它们的燃点很低,因此只要轻微撞击,就会出现火花。
这种打火石最早被火枪兵和炮兵带在身上,开枪或开炮之前的打火都得靠它。后来烟民们手中的打火机里也有这玩意,每次用齿轮摩擦一下打火石,火星就会点燃挥发出的汽油。
直到20世纪60年代,一种稀土金属——铕,引发一场彩电行业的革命。
在铕之前,彩电的红色荧光粉很暗淡。科学家们在一次偶然中发现,掺入铕的荧光粉不但亮度高,还很鲜艳。
整个稀土产业为之一振。
进入到1960年代,芒廷帕斯稀土矿使美国拥有了稀土霸权。
紧接着70年代,稀土在石油精炼中被广泛用作催化剂,芒廷帕斯的矿坑也越挖越深。
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一直到80年代,美国都是世界稀土产业的龙头老大。
1984年,通用汽车和日本住友特殊金属几乎在同一时间发明了钕磁铁。
这是一种将铁、硼和稀土元素钕,按一定比例混合在一起的新型磁铁,是迄今为止我们所能得到的最强的永磁体,号称“磁王”。
如果你手上有一小块钕铁硼(家用电器里的),几十厘米以外再放置一个,它俩的磁力会让你的手受到痛击。有人开玩笑说,如果有人相隔几小时吞下两块钕磁体,绝对可以导致肠穿孔。
铷磁铁的发明,使得经历了70年代的两次石油危机后的汽车厂商,实现了给汽车减重,以节省油耗的目的。
也让通用汽车随后组建的麦格昆磁公司,接到了来自美国国防部的巨量订单,从而在很大程度上影响了美国的国防工业发展。
1991年,海湾战争爆发,联军以300多人的轻微代价,击败伊拉克号称的百万大军。
战争中,从美军航母战斗群上发射的战斧巡航导弹,以及F-117隐形战机投下的一枚枚精确制导炸弹,震惊了世界。爱国者导弹也第一次在战时被使用。
制造这些高科技武器的永磁、隐形涂层等稀土材料,正来自麦格昆磁和Molycorp。
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▲1996年9月3日,从“希洛”号巡洋舰发射的一枚“战斧”巡航导弹。
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▲沙漠风暴行动中的F-117。
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沙漠风暴行动中爱国者导弹架设于HEMTT平台。
不过,也就是在1990年代,美国稀土的霸主地位,一去不复返。
因为中国后来居上了。
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2
稀土之父憋大招
事情还得从抗日战争期间说起。
1939年冬,日军进攻绥西,被中国守军傅作义部击败,史称五原战役。
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战斗结束后才知道,五原城里原来还有100多个特殊的人物——日本的“帝国蒙疆矿业调查团”。
资源匮乏的日本不光对土地感兴趣,对他们奇缺的矿产更是求之若渴,对绥西丰富的稀有金属矿藏更是垂涎欲滴。日本打算调查清楚这一地区矿产的存量和贫富等情况,为进一步掠夺和确定其支持侵略战争的时长来提供数据参考。
于是,日本从国内抽调了这批地矿领域的科技精英,组成了这个所谓的调查团前往实地考察。不成想,却在五原被中国军队“包了饺子”。
据有的日方材料说,为了营救这个考察团,日本还出动过飞机实施迫降(真是下了血本),但由于日军已经被分割打散,只是救走了少数几个人。多数不是被打死,就是被俘。
这个考察团搜集的矿藏资料,战役结束后一部分被我方缴获,成为揭露日本侵略者对我国进行经济掠夺的证据,还有一部分则被日本人带回国内,成为其开展相关研究的珍贵资料。
20世纪70年代中日开始恢复邦交的过程中,便有日本商人按图索骥来到包头钢铁厂,要求购买矿渣,但被我方拒绝。
包钢的铁矿石来自于白云鄂博,就是当年日本考察过的地方,这里是世界最大也是品种最丰富的稀土矿所在地,限于技术原因,我国对于稀土矿藏当时的利用还不够充分,但总要把这笔财富留给子孙后代。
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关于此事,还有一则流传很广但无人证实的传言。据说当日方提出购买矿渣的时候,此事引起保卫部门的重视,一直把报告打到了国务院总理周恩来处。周总理指示:矿渣不卖,堆存,留给后人。
周总理的雄才伟略不容置疑,但要说中国科学界在上世纪70年代还不能判断白云鄂博的稀土矿状况,则多少不符合事实。
不过,当时中国稀土研究和技术的落后却是事实,几乎白纸一张。70年代以前,我国不得不低价出口稀土精矿,再以几十倍的价格购进深加工的稀土产品。
稀土素有“工业黄金”“工业维生素”“新材料之母”等美誉,在国防、新能源、新材料、节能环保、航空航天、电子信息等领域有着不可替代的作用。鉴于此,日本、美国和欧盟等西方发达国家,高度重视对稀土的研究。
落后的面貌,逼着中国人自己开发稀土分离技术。
1972年,北大化学系教授徐光宪接到一项紧急任务——分离镨钕。镨钕是稀土中最难分离的两种元素,在当时被公认为世界难题。
就在这样的危局下,徐光宪毅然投入到了稀土相关的研究中。而对于他来说,这已是他第三次改变研究方向,但只因一个理由——祖国需要!
是因为这个理由,当年留学美国的徐光宪受到祖国感召毅然回到国内。当时朝鲜战争已经爆发,中美关系异常紧张,徐光宪和妻子高小霞均感到祖国更需要自己,高小霞毅然中断攻读学位,徐光宪放弃即将到手的工作,夫妻俩人借华侨回国省亲的名义,于1951年乘船回到中国。
国外惯用离子交换法分离镨钕,但产量小,成本高,徐光宪决定另辟蹊径,采用萃取法。
立足于基础研究,着眼于国家目标,不跟外国人跑,走自己的创新之路。
3年后,这个难倒国内外稀土研究员的难题,真的被徐光宪团队攻克了,让中国稀土的提纯度达到了惊人的99.99%。
因为这一技术,中国成功实现了从稀土资源大国,向稀土生产、出口大国的逆袭。
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1978年,徐光宪开办“全国串级萃取讲习班”,把他的科研成果在国营工厂里无偿推广。几年前还被国外企业当做最高机密的稀土分离技术,成了一项中国的乡镇企业都能掌握的工艺。
很快,法国、美国和日本在国际稀土市场的垄断地位被打破,中国实现了由稀土资源大国向稀土生产大国、出口大国的飞跃。
徐光宪是当之无愧的“稀土之父”。他也因为这一系列的杰出贡献获得了2008的国家最高科学技术奖。
1986年,中国稀土产量首超美国。到90年代末,中国高纯度稀土的产量已占到全球九成以上,国际稀土价格降为原来近四分之一。
1992年,视察南方路过江西时,邓小平也说过:“中东有石油,中国有稀土。”
面对不断下跌的价格,过去曾垄断这一市场的国外企业不得不减产、转产,甚至搬到中国来。
国际同行大为震惊,甚至有一个专门的词来形容当时的情况,叫做“CHINA IMPACT”——中国冲击。
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3
限制出口反被起诉
回到大家最关心的问题:中国能否拒绝向国外出口稀土?
与中国上下齐上阵不同,稀土产业在彼时的美国,几无存在感。
毕竟,与军工、航天等大户相比,稀土不过是个小产业,几亿美元的年产值还不够买10架F117。
由于芒廷帕斯矿伴随铀矿的勘探而成立,其产生的放射性也让Molycorp深陷环境丑闻,1998年,Molycorp关停了加工设施,4年后矿山也完全关闭。
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另一家在海湾战争中闪耀全球的企业——麦格昆磁,也被有中资背景的企业收购。
这个“中资背景”,是两家来自中国的企业——中科三环和中国有色金属进出口公司。
放到现在简直难以想像。
2015年美国唯一的稀土开采及生产商莫利矿业公司申请破产保护,美国自此便没有了重稀土材料和轻稀土材料的分离厂。
然而与此同时,中国的稀土产业也出现了问题。
在暴利的诱惑下,“全国一下子建了上百个稀土分离厂”,当时全球总需求量不到10万吨,中国却能产12万吨。
国内稀土开采产能过剩非常严重,非法开采者利欲熏心、私挖滥采、资源过度开发,“黑稀土”泛滥,造成严重的资源浪费和生态破坏。
日本、美国等发达国家,把自己的工厂关了,用很便宜的价格买中国的稀土做储备。中国已成为世界上最大的稀土出口国,但是自己没有定价权。
本应该比黄金还贵的稀土,卖出了白菜价。
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面对宝贵的稀土廉价出口、不可再生的稀土资源大量流失的现状,徐光宪心急如焚。
2005年至2006年,徐光宪两次上书国务院,呼吁对中国的稀土资源进行保护。很快,温家宝作出批复,下令从2007年开始,限制稀土产量。
当年限制的产量为8万吨。限制令一出,国际稀土价格马上上涨了150%。
2011年开始,国家加强稀土出口配额管理,同时加强稀土“打黑”和整合六大稀土集团。但对于习惯消费中国廉价稀土的国外企业而言,其利益受到了冲击。
他们坐不住了。2012年,美日欧联手将中国稀土、钨、钼相关产品的出口关税、出口配额及出口配额管理和分配措施诉诸WTO争端解决机制。2014年,WTO裁定美日欧胜诉。
这实际相当于强迫中国放弃出口限制手段,转而选择成本较高、效率较低的其他方式保护本国的资源和环境。同时,而美日欧却可以对本国稀土资源封而不采,只约束别国,不约束自己。
2015年1月,我国取消了出口配额管理。
尽管中国不能拒绝执行,但大力整顿国内稀土产业的乱象,还是可以的。
与此同时,2017年底,我国正式开放稀土进口。数据显示,2018 年我国成为世界最大稀土进口国。
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控制稀土开采总量也一直没停止。
减少开采自己的,多进口别人的,这是一个好的开始。
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4

严重依赖中国稀土的美国

经过几十年发展,中国稀土产业累积了一定技术实力,在生产水平上有了长足进步。
如今,我国对世界市场稀土原料供应份额的比例在逐渐下降。而在稀土的开采和提炼环节,中国已经积累了相当大的优势,大量的稀土原料可以在国内进行深加工,以更高的附加值出口。
而且,由于许多国家需要将稀土半成品出口到中国再进行精炼,在这些环节,中国积累了相当大的优势。
从整个行业看,我国稀土行业在采选、冶炼分离技术、环保治理方面是整体领先的,可以说是处于“领跑”水平。而在高新技术材料如永磁、储氢、发光等方面处于世界领先地位。
据统计,全球80%以上的稀土产业集中在中国境内,除中国以外的唯一一家轻稀土分离工厂位于马来西亚,属于澳大利亚的莱纳斯公司。除此之外,其他国家的稀土项目都只停留在原矿开采阶段,并没有稀土分离的技术应用。
而且,据美国地质调查局2019年最新统计数据,目前全球稀土资源储量为1.2亿吨,而作为全球储量最大的国家——中国储量4400万吨,占比37%。
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我们不仅储量第一,质量最好,而且产业链齐全。
反观美国国内的论调,则相当悲观。
美国审计署近几年经过调查发现,目前美国使用的稀土材料80%来自中国。大多数稀土材料加工集中在中国,中国依旧统领稀土资源市场。中国的市场优势将增加美进口稀土材料的成本。
美国国防工业将继续依赖大量稀土材料,短期内无法对中国的供应形成替代。(这或许正是特朗普政府未对美自中国进口的稀土加征关税的主要原因)。
拿这个洛马公司来说,世界军火”第一巨头”对美国的影响巨大,这种影响不仅仅局限于军工领域,它的触角已经伸向了各行各业,还对美国政界有着很深的影响力。
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它旗下的F-35,一架据说就要用掉400多公斤的稀土,爱国者导弹里面则用了4公斤的钕磁铁用来精确制导。
特朗普就任总统后,对美国不能实现稀土等战略资源自给感到吃惊和愤怒。
在过去十年中,美国一直努力重建本土稀土供应链,但是由于资金投入、环保、知识产权以及自身加工能力等诸多原因,进展十分有限。美要想在短期内建成国内稀土供应链,难度极大。

美国审计署《2010财年国防授权法》的说法是,重建美国稀土供应链需耗时15年。

而根据美国政府问责局2016年对国内稀土产业做过一次全面评估,结果显示,重建美国稀土供应链还是需要15年。

至于中国到底能不能打好稀土这张牌,也就看这几年了。

参考资料:
[1].央视《大家》:徐光宪·稀土传奇
[2]. 美国是如何失去稀土霸权的?,《华商韬略》张静波
[3].稀土“觉醒”《中国经济周刊》,谢玮
[4]. 中国如何对美打好稀土这张牌?《世界知识》
[5]. 美国审计署《国防供应链中的稀土原材料》《稀土材料:建立一套有助于国防部应对供应链中的国家安全风险的综合方法》

[6].《当前稀土资源现状与供需形势分析》张丹琳

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