大海在这里死去

作者:国家地理

本文转载自: 国家地理中文网(ID:NationalGeographicCN)

大海在这里死去

(该图片来源于维基百科)

地球上有这样一个地方,

古老的海洋曾在这里死去,

生命迭代的遗迹七零八落,

裸露于干旱的地表。

如果你置身于此,

将分不清这是现代还是史前,

也分不清这是海洋还是沙漠,

你会感到时空在此处彻底错乱。

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剧集《爱,死亡和机器人》中,有一则故事与我们今天要讲述的内容出奇相似:在大峡谷公路上,两位推销员由于汽车抛锚被困无人旷野;而当夜幕降临,两人竟偶然目睹奇异之景,成群史前鱼类“灵体”在“空气海洋”中漂浮,旷野秒变海底,如同史前生物全部复活一般。

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截选自《爱,死亡和机器人》第12集《古鱼复苏》

两人随即被眼前一切惊呆,其中年轻的推销员更沉迷流连其中。最终,他离奇丧命于无比瑰丽却杀机四伏的“汪洋”。

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是的,剧中的场景不仅仅是想象,

该剧的灵感很可能来源于一个真实地点:

那是位于埃及的某片死寂沙漠,

而在很久以前,

这里曾汪洋万里,

无数鱼类在此生息乃至消亡,

它的名字——鲸之谷。

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埃及法尤姆省(Fayoum),开罗西南150公里,鲸之谷。


撰文:TOM MUELLER

摄影:RICHARD BARNES

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这具4700万年历史的慈母鲸化石骨骸出土于巴基斯坦,现存密歇根大学古生物博物馆的地下室。

3700万年前,

古地中海的水域里,

一头足有15米长、阔口巨牙的夭矫巨兽

沉到海底死掉了。

 

几百万年过去,

大海渐渐消退,

从前的海床变沙漠,

风霜除去尘封于巨骨之上的砂岩与页岩,

一个史前世界顿现眼前。

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一头古鲸的下颚从鲸之谷一道崖壁上伸出。图中人物是古脊椎生物学家菲利普·金格里奇。

埃及法尤姆省(Fayoum),开罗西南150公里,已是日落的时分。密歇根大学古脊椎生物学家菲利普·金格里奇,站在这片叫做“鲸之谷”的沙漠中,看到了那具史前龙王鲸”脊柱。他身旁的沙地里散落着鲨鱼牙齿、海胆刺、巨型鲶鱼化石。

 

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龙王鲸复原图

(图片来源于维基百科)

我张望这片沙漠的时候,

眼里映出的却是海洋。

——

金格里奇不由惊叹,

他刚刚找到了巨鲸骨骼一处关键部位——

鲸目的腿

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龙王鲸的腿,小到根本不足以支撑它庞大的身躯。

龙王鲸确实是一种鲸,但它有两条小巧的后腿,尺寸跟三岁小女孩儿的腿差不多,从腹侧伸出,无法用于走路。现代的鲸是游泳健将,要理解它们怎样从四肢行走的陆生哺乳动物倒行逆施回到海洋——这条腿就是研究的关键,这应该是动物界最深奥的一次转变。

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这块砂石的沉积层显示了鲸之谷是如何在数百万年前形成的。

鲸和其他所有陆生动物的共同祖先,是一种形似蜥蜴的扁头四足动物,在约3.6亿年前,它们从海中拖着身体来到了泥泞的岸边。而鲸,则属于极少数进化大反转的哺乳动物,它把本适应陆地生活的身体又做了翻新,重新回到水中感知、进食、行动和交配。 

这一巨大的转型是怎样完成的,就连最优秀的科学家都曾摸不着头脑。这也是达尔文进化论中最具争议的一个过程。他曾经在《物种起源》的第一版中尝试对这个过程进行解释,却只引来一片嘲讽,因而不得不在后续的版本中删除了这部分内容。

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鲸之谷的管理员队长穆罕默德·萨迈赫(左)和密歇根大学的博士后伊亚德·扎尔穆特一起重新拼合一具矛齿鲸的骨架。

20世纪70年代中期,

菲利普·金格里奇接下了这桩挑战。

经过了多年的探索,

时间已是80年代,

他把注意力锁定在了鲸之谷

直到1989年

他和研究小组才“歪打正着”,

终于发现鲸与其陆生祖先之间的联系。

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风沙把鲸之谷露出地面的石头雕琢成奇异的形状,埃及人称之为泥狮或“踞坐的狮身人面像”。

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埃及的鲸之谷,人们发现了上千只古鲸骨架。

那是在考察快结束的时候,金格里奇正在研究一副龙王鲸骨架,他找到了已知第一枚鲸类膝盖骨,很快他找到了一根大腿骨、一块胫骨和腓骨,以及构成脚和脚踝的一簇骨块。最后一天,史密斯发现了一副完整纤细的脚趾,约2.5厘米长。

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不管龙王鲸的小短腿到底是干什么用的,它们终究证实:鲸的祖先的确曾经在陆地上生活。

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对龙王鲸的骨骸进行CT扫描,扫描后生成的图像将用来建立数字模型,展现古鲸如何行动、游泳和咀嚼。

金格里奇和其他古生物学家相信鲸是中爪兽的后裔,但为了检验这一理论,他需要找到一块特定的骨头——踝骨。这是偶蹄类动物骨骼最突出的特征,因为它呈异常的双滑轮形,顶部和底部都有轮廓分明的凹槽,就像拉绳子用的滑轮上的凹槽一样。

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疑似鲸类祖先:中爪兽复原图

图源:wikia

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远远望去,“货币虫盆地”像泥滩一样反射着光线,其实它的干燥不亚于撒哈拉。它的名字得自沙土里四处散落的硬币状化石。

 

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货币虫和其他方寸之间的沙漠遗珍,为了解早期鲸类的生生死死提供了重要线索。

 

2000年回到巴基斯坦后,金格里奇和他的团队终于找到了鲸类踝骨。那是两块难

得的骨头,当把它们嵌到一起,就组成一块完美的双滑轮形踝骨

从那时起,金格里奇等几位古生物学家开始逐颗牙齿、逐根脚趾地补全早期鲸类的整个进化故事:

(滑动下图,查看鲸如何由陆地向海洋演化)

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多亏了菲利普·金格里奇等科学家,鲸的化石记录成了证明达尔文进化论的最佳个案,金格里奇和团队最终证明,达尔文是对的

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在鲸之谷发现这具3700万年前的龙王鲸骨骸时,它的吻部和尾巴分别从一座山丘的正反两侧戳了出来,身上覆盖的岩石将它保存得非常完美。

 

在鲸之谷的某天夜里,金格里奇在满天星斗下离开营地,到稍远的地方走了走,他展开手臂,拥抱黑中的地平线、布满砂岩风雕,还有无数沉默古鲸的沙漠:

置身于此,只要想像那些古鲸曾在这里游来游去,想象它们怎样生活,怎样死亡,世界怎样变迁,便会让你感到似乎自我的精神正与更宏大的事物相连通,那是超乎寻常、超越一切的连通感。”

 

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鲸之谷营地上方星空辽阔

 

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